Thomas Auffray es investigador en post-doctorado para el IRD desde marzo 2021. Pertenece al laboratorio CEFE-CNRS (UMR5175), en el equipo Bioflux. Acaba de llegar a  Ecuador para realizar una misión de campo en la estación de la fundación Otongachi, en la unión del Toachi, a 1 hora de Santo Domingo de los Tsáchilas, hasta el 15 de octubre. Hemos aprovechado su visita para preguntarle unas cosas… 

Buenos días Thomas, para empezar, podrías decirnos en unas cortas palabras, cual era tu visión de la profesión de investigador cuando eras niño? Y ¿Siempre quisiste hacer esto?

Portrait Thomas Auffray

© IRD Equateur

Mi interés por la naturaleza llegó muy temprano. Mis padres me cuentan que observaba durante bastante tiempo los insectos en el césped ¡antes de empezar a caminar! Durante mi infancia, estaba curioso de todo, pero los animales exóticos un poco raros  me fascinaban. Así me apasioné por los dinosaurios (quería ser paleontólogo), el calamar gigante y soñaba por descubrir la fauna de los bosques tropicales. 

Al final, no sabía que hacer después del bachillerato, así que me interesé por el mundo vivo que nunca me había apartado y empecé mis estudios en biología. Es en éste momento que me apasioné  realmente por los insectos, andando con investigadores y apasionados en el tema, también  gracias al acceso a todas las herramientas y la literatura de muchos científicos. Después de la maestría, realicé mi tesis sobre la polinización entomófila de dos especies cultivadas de palma de aceite y sus híbridos en una plantación ubicada en la amazonía ecuatoriana. 

Nunca antes había viajado, son mis primeras misiones en el campo. Estas misiones me permitieron conocer un país extraordinario, paisajes increíbles, plantas y animales que solo conocía por haberles visto en fotos, sobre todo las palmas cuyas flores atraen a los insectos, gracias a la emisión de un olor fuerte y de un fenómeno singular de producción de calor. 

Las largas jornadas en el campo, el trabajo en el laboratorio, los arreglos caseros, curiosidades, lecturas apasionantes, encuentros fortuitos y un poco de informática, es ésta visión de la investigación que me sedujo. 

 

¿Podrías explicarnos en que consiste tu programa de investigación?

Palmier Tagua

© IRD Equateur

Es mi encuentro con Olivier Dangles, director de investigación en el IRD, unos meses después de mi tesis que motivó este trabajo de investigación. Olivier y sus colegas: Rommel Montúfar, de la Pontifica Universidad Católica del Ecuador (PUCE), y Sylvain Pincebourde, del Instituto de Investigación sobre Biología del Insecto de Tours (Francia) han descrito un fenómeno de termogénesis (producción de calor) floral en la Tagua Phytelephas aequatorialis, una palma endémica del Este ecuatoriano, similar al que observé en la palma de aceite. Pensamos que la termogénesis tiene un papel en la volatilización de los olores florales que atraen a los insectos que polinizan las flores, lo que asegura la supervivencia de las poblaciones de esta palmera a través de la producción de semillas, conocidas como “marfil vegetal” cuando están maduras. 

La tagua es económicamente importante para las poblaciones locales que colectan las semillas y las usan para la artesanía, o las venden para la exportación a  los países desarrollados del Norte, donde sirven para la elaboración de  botones los cuales  los usan en la industria de ropa de lujo . Las palmeras de Tagua crecen usualmente en los bosques, pero las practicas humanas y las modificaciones medioambientales, como la fragmentación de los bosques y la aumentación de las zonas de pastizales influyen en aislar las poblaciones de palmas y modificar sus regímenes térmicos, lo que puede afectar la termogénesis y la atracción de polinizadores. El éxito reproductor de la palmera entonces puede ser impactado, tal como los beneficios económicos de los pequeños productores. 

Gracias a un financiamiento ANR (Agencia Nacional de la Investigación Francesa), hemos formado un grupo de investigación transdisciplinario  dirigido por Olivier Dangles, para estudiar la polinización de esta palma, a varios niveles de organización: de la flor hasta el socio-ecosistema. En un primer tiempo, queremos entender los mecanismos fisio-químicos involucrados en la interacción entre la palma Tagua y sus polinizadores y como los rasgos florales son impactados por los cambios de los regímenes térmicos (es la razón de mi misión de campo en Ecuador, en la reserva natural Otongachi, en Unión del Toachi). En un segundo tiempo, usaremos estos datos vinculados a la polinización para construir un modelo espacial predictivo de la productividad de la Tagua para entender las prácticas de gestión de las poblaciones locales, e identificar las estrategias sostenibles y económicamente sustentables para la conservación de la palma y sus polinizadores. 

 

Para terminar con un tono un poco más ligero, ¿podrías contarnos una anécdota que te impactó, un recuerdo en el campo memorable?

Durante mis misiones de tesis, viví en una casita en la inmensa plantación de palmeras de aceite donde trabajaba, a 20 kilómetros más o menos de la ciudad más cercana: Shushufindi. Como lo pueden sospechar, las actividades estaban pocas… pero pasaba mucho tiempo en observar el cielo estrellado, muy visible porqué lejos de las luces de la ciudad. Salían muchos animales nocturnos también, todos muy sorprendentes. Un día una mala experiencia me sirvió de lección: en la temporada de las lluvias, olvidé cerrar las ventanas del carro, que estaba parqueada justo debajo del canalón de la estación científica… Muy concentrado en mi trabajo, ni me di cuenta que estaba lloviendo. Cuando me enteré, me precipité para cerrar las ventanas, pero demasiado tarde: casi 10 centímetros de agua llenaban el coche…. Tuve que aspirar toda el agua, sacar la moqueta interior, secar  todo por semanas, y con olores no muy agradables!! 
 

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© Thomas Auffray

Plantation de palmiers à huile proche Shushufindi

Muchas gracias Thomas, por contestar a nuestras preguntas. El equipo del IRD Ecuador, te desea la bienvenida en el país y una buena continuación con tus investigaciones.